A Ômicron está se espalhando em um ritmo alarmante e não há evidências sólidas de que seja "mais brando"

A Ômicron está se espalhando em um ritmo alarmante e não há evidências sólidas de que seja “mais brando”

Epidemias de vírus de transmissão rápida não são gentis com sistemas de saúde sobrecarregados

Por William Hanage*

Mais uma vez, vimos surgir uma nova variante do vírus Covid e as autoridades de saúde estão observando com cautela os dados de todo o mundo. Com a Ômicron, uma questão importante é se as infecções são tão graves quanto as causadas por variantes anteriores. Muitos estão especulando que poderia ser inerentemente mais brando, especialmente depois que vários relatórios preliminares da África do Sul pareceram sugerir menos hospitalizações e sintomas menos graves.

Em minha opinião, esse julgamento é prematuro. Especialmente em uma situação de mudança tão rápida.

Estimar com precisão a gravidade de uma nova infecção é um pesadelo. Especialmente em um estágio tão inicial. No entanto, há algumas coisas que devemos ter em mente ao avaliar os números que chegam.

Olhando para a gravidade das infecções na África do Sul, é importante lembrar as diferenças nas populações. A África do Sul tem uma população mais jovem em geral e Covid em grupos de idades mais jovens tem sido consistentemente mais ameno do que nos mais velhos. Há também a questão do tempo e quanto tempo leva para as pessoas adoecerem o suficiente para precisar de cuidados e para que esses números sejam relatados. Ainda estamos há apenas algumas semanas nessa nova onda.

Da mesma forma, esperamos que as infecções em uma população altamente vacinada, como a do Reino Unido, sejam mais brandas no geral, porque se espera que a vacinação proteja contra doenças graves. No entanto, isso é pouco consolador para aqueles que não foram vacinados por várias razões, ou de outra forma incapazes de montar uma resposta imune robusta após a vacinação. O aumento da Ômicron torna mais provável que essas pessoas sejam expostas.

Na verdade, como a Ômicron parece se espalhar ainda mais rapidamente do que as variantes anteriores, precisamos ser cautelosos, mesmo que as infecções súbitas sejam apenas ocasionalmente graves, porque haverá muitas infecções súbitas. O número final de resultados graves é determinado pelo número de oportunidades que o vírus tem de causá-los, que é o resultado da infecciosidade. Esta é uma das razões pelas quais a variante Alpha causou tantos estragos no último inverno.

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Você não pode simplesmente comparar a Ômicron com a Delta somando o número de casos e hospitalizações para cada um em um curto período de tempo. O número de casos Ômicron tem crescido mais rápido – muito mais rápido – do que os da Delta, e leva tempo para as pessoas ficarem gravemente doentes. Para avaliar com precisão a gravidade, precisaremos comparar o número de casos que terminam em hospitalização ou óbito. A mortalidade é frequentemente avaliada como morte dentro de 28 dias após o diagnóstico e a Ômicron foi notificado à OMS há menos de 28 dias. Não podemos esperar para descobrir exatamente o quão perigoso é.

Existe uma crença generalizada de que as doenças infecciosas evoluem para se tornarem menos virulentas, deixando muitos esperançosos de que a Ômicron será menos grave para todos, independentemente da idade ou estado de vacinação. Isto é falso. Os vírus não são necessariamente selecionados para serem mais brandos ou mais graves. Se a virulência (a gravidade da doença) não estiver ligada à transmissão (o fator que torna um vírus bem-sucedido ou não), não há uma ligação real entre os dois na maioria das situações reais. A grande maioria da transmissão de Covid ocorre antes de as pessoas ficarem gravemente doentes e, portanto, o vírus já avançou.

Devemos lembrar que o Delta era na verdade mais virulento do que o Alpha, que por si só era mais virulento do que o vírus original. Lembre-se de que o problema com Covid nunca foi sua virulência. É o número de pessoas infectadas.

Todo mundo quer acreditar que a Ômicron é mais brando. Eu gostaria que fosse mais suave, mas sou muito cuidadoso para não permitir que o que quero colorir a maneira como interpreto os dados.

A taxa de crescimento da Ômicron é tal que, mesmo que seja mais brando na maioria dos casos, os casos podem aumentar rapidamente e ameaçar o SNS. O Reino Unido tem um sistema de saúde que já luta com décadas de subinvestimento e que estava à beira da queda após meses de Delta. As pessoas parecem esquecer que quase 20 mil pessoas já morreram de Covid no Reino Unido desde o “dia da liberdade” em julho. O vírus tem sido muito mais controlável, mas esse desgaste não foi sem consequências.

A estimativa mais definitiva de gravidade que podemos esperar virá em algumas semanas, quando a Agência de Segurança de Saúde do Reino Unido (que fez um trabalho fenomenal em termos de análise em um tempo de resposta vertiginoso) relatar a comparação dos resultados de infecções com Delta e Ômicron no mesmo período. Antes disso, os dados da África do Sul devem começar a se tornar informativos sobre os resultados de longo prazo. Dados muito iniciais sugerem que as hospitalizações em Guateng atingiram um nível mais baixo do que as ondas anteriores. Mas esta é a primeira onda que ocorre na presença de imunidade de infecção anterior, o que torna as coisas mais complicadas de interpretar.

Epidemias de vírus de transmissão rápida não são gentis com sistemas de saúde sobrecarregados, especialmente aqueles que já lutam contra um urso pandêmico há quase dois anos. Boosters vão ajudar [técnica para reduzir falso-negativo], mas Ômicron vai infectar muitas pessoas que recebem reforços agora, antes que as doses tenham tempo de agir para preparar o sistema imunológico. É por isso que Jeremy Farrar, da Wellcome Trust, estava certo, mesmo antes da Ômicron, ao propor “vacinas plus”, em vez de depender apenas dos jabs para preservar a saúde.

Mesmo que, e é um se excessivamente grande, Ômicron seja mais suave do que Delta, isso não é motivo para relaxar. As propriedades de transmissão por si só tornam isso sério. A diferença entre uma carícia e um tapa está em grande parte no ritmo com que é dado.

*William Hanage é professor de evolução e epidemiologia de doenças infecciosas em Harvard e codiretor do Center for Communicable Disease Dynamics